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estoy buscando al rey

Descubrir una nueva especie o redescubrir un animal que se creía extinto es un momento destacado en la vida de muchos naturalistas y, para mí, debe ser una experiencia con la que sólo puedo soñar. Es un raro privilegio conocer a personas que han pasado años tratando de encontrar tales criaturas, y los conocí en la Feria de Romsey Town and Country en Hampshire en septiembre.

Guepardo real tumbado en la pradera y a la sombra
El guepardo real yace en los pastizales y a la sombra. Crédito de la foto John Isaacs 2021

Estaba en la tienda de artesanía cuando conocí a Lena y Paul Bottriell. Vendían copias de libros escritos por Lena. Después de hablar sobre sus esfuerzos y de inspirarme en su pasión, quedé fascinado e inmediatamente compré el libro. El título era "Rey Cheetah". A Story of Quest” y reflejó sus esfuerzos por confirmar la existencia de una nueva especie de gran felino, el guepardo rey.


Siempre interesado en las especies de gatos salvajes, su libro bellamente escrito fue una lectura interesante. Su objetivo en la década de 1970 era que el guepardo real, también conocido como guepardo de Cooper, fuera clasificado inicialmente como una especie separada por Reginald Pocock en 1927 (se retractó en 1939 por falta de pruebas). ) tenía que demostrar que realmente existía. Famoso por decenas de máscaras. Pasaron años examinando evidencia de avistamientos, buscando fotografías, buscando otras pieles y encargando expediciones para demostrar su existencia.


Los guepardos reales sólo eran conocidos en aquella época a través de pieles antiguas, muestras de animales disecados y archivos. Algunos testigos estaban convencidos de que había un animal vivo presente, pero no había pruebas concretas de que se tratara de un animal vivo. Se ha descubierto que habita en la región norte de Sudáfrica, incluido el Parque Nacional Kruger , así como al oeste de Botswana, al norte de Zimbabwe y al este de Mozambique. En la mayoría de los casos, el hábitat en el que se encontraba era más bien bosques. Parecía más grande que el guepardo promedio y tenía un pelaje largo y suave, especialmente en el cuello. También tenía una cola anillada y rayada con tres franjas anchas en la mitad de la espalda y manchas negras irregulares que cubrían los costados y las patas sobre un fondo color crema. Por tanto, parece ser potencialmente uno de los felinos más atractivos.


La familia Bottriell se propuso comprobar su existencia explorando el Parque Nacional Kruger, uno de los lugares donde se había avistado al animal. Esto ocurrió en 1979/80 e implicó el nuevo uso de globos aerostáticos como método para cubrir indicadores. Fracasaron en gran medida en sus esfuerzos, a pesar de que tenían la imagen de un rey potencial. El interés por los gatos disminuyó cuando la suerte no continuó en un centro de cría de guepardos sudafricano llamado De Wildt.



El rey Cheetah camina junto al árbol.
El rey guepardo camina cerca de un árbol. Crédito de la foto John Isaacs 2021

De Wildt se fundó en 1971 para criar y proteger la población de guepardos de Sudáfrica, que se había reducido a unos 600 individuos. La instalación, conectada al zoológico de Pretoria, fue fundada por Ann Van Dyk, quien creía apasionadamente en la existencia de los guepardos. su hermano. . Hay un futuro. Debido a su composición genética casi idéntica y su bajo recuento de espermatozoides, los guepardos son extremadamente difíciles de criar en condiciones de reproducción constantes, y la única persona que ha encontrado una forma eficaz de criarlos regularmente es Ann Van Dyk y sus asistentes. Por casualidad, en 1981, dos guepardos hermanos, Jin y Jumper, escaparon de su valla y fueron capturados en estado salvaje, llamado Flick, en una zona donde habría habido un guepardo rey en la otra valla. Los padres de las hermanas también fueron detenidos en el mismo barrio. Las dos hembras dieron a luz a un rey. Todos los padres deben haber tenido una mutación o un gen real recesivo que produjo dos guepardos reales. El caso quedó resuelto para los investigadores. Se convencieron de que el guepardo real tenía un gen recesivo que aparecía en manchas en lugar de manchas. Esto es similar al patrón de manchas doméstico, que puede ser manchado o moteado. Para los investigadores, el guepardo real era sólo una cepa mutante del guepardo común.


El Ann Van Dyk Cheetah Center, ahora llamado De Wildts, ha criado más de 800 guepardos desde sus inicios, incluidos varios guepardos reales. Es reconocido como un experto de talla mundial en el campo de la cría y conservación de guepardos. Estos éxitos llevaron a la eliminación del guepardo de la lista de mamíferos en peligro crítico de Sudáfrica. El centro también liberó varios guepardos en su hábitat natural en el santuario. Sin embargo, a pesar de su buen trabajo, los guepardos todavía son perseguidos por algunos agricultores en Sudáfrica y Namibia. Actualmente hay alrededor de 50 guepardos reales en cautiverio en el mundo, pero son descendientes de estos malvados reyes, y pueden existir hasta 10 en estado salvaje.

¿Ha terminado entonces el debate sobre los orígenes del Rey Cheetah? No todo. Los científicos todavía están discutiendo muchos hechos extraños relacionados con este animal. Por qué el pelaje protector es similar al pelaje del leopardo y claramente diferente del pelaje del guepardo común, y por qué el patrón del pelaje del guepardo real es casi el mismo.


En el capítulo final del libro, Lena Bottirell presenta un ejemplo sorprendente de que los genes mutados en King Cheetah son en realidad genes que responden a otros entornos. Un bosque en lugar de una pintoresca pradera. Concluyó que el rey guepardo podría representar un mamífero que sacrifica velocidad por tamaño y poder y evoluciona hacia una nueva especie ante nuestros ojos. Un camuflaje más adecuado para entornos boscosos donde es bueno vivir con total seguridad.


Independientemente de la veracidad de este argumento, no hay duda de que el guepardo rey es un animal impresionante y muy interesante. ¡Larga vida al rey!


Como reseña de este artículo, encontré un vídeo interesante en You Tube. Este clip, titulado "King Cheetah" de Moonbear 44, incluye partes de una entrevista con Bottriells. ¡Diviertanse!



King Cheetah se sienta y mira por encima del hombro.
King Cheetah está sentado junto a la valla. Crédito de la foto John Isaacs 2021



"Princess Jules", King Cheetah, David Dunswood edición limitada giclée


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