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El intrépido tejón de miel...

Me encantan los animales extravagantes, y no hay muchos más extravagantes que el tejón de miel de África y Asia. Para empezar, no es un tejón ni se alimenta principalmente de miel. Entonces, ¿cómo obtuvo su nombre? Los colonos europeos pensaron que sus colores negro abajo y gris plateado arriba les recordaban al tejón que todos conocemos, de ahí se originó la palabra tejón. En realidad se trata de un Mustelidae , emparentado con las nutrias y las comadrejas. Los colonos también vieron que atacaba los nidos de abejas silvestres y asumieron que buscaba la miel. No tan. Aparentemente fue principalmente después de la cría de abejas, pero bueno, ¡todos cometemos errores! Los afrikáans le dieron otro nombre de Ratel , posiblemente debido al cascabel que produce durante la vocalización.


Tejón de miel albino, foto tomada en Ann Van Dykes. 'Se llamaba Blizzard'
Tejón de miel albino, foto tomada en Ann Van Dykes. 'Se llamaba Blizzard'. Derechos de autor de la foto Jon Isaacs 2021.

Ahora que sabemos cómo se llama, te escucho preguntar cómo es. Bueno, según mis libros sobre mamíferos, no se puede confundir con ninguna otra especie. Mide aproximadamente un metro de largo, 30 cm de altura y puede pesar hasta 14 kg. El Ratel es increíblemente fuerte y sólido, especialmente en la parte delantera, que utiliza para cavar, y su piel es muy suelta, lo que significa que a los depredadores y a los humanos les resulta imposible agarrarlo. Sus orejas están encerradas en la piel suelta, que tiene una abertura que puede cerrar cuando excava.

El Ratel tiene una buena relación con dos pájaros. La guía de miel mayor lo atrae a un nido de abejas llamándolo. Luego, el Ratel abre el nido para las crías y el pájaro come la cera de abejas, los huevos y las larvas. Si el Ratel es picado por un gran número de abejas, morirá, ¡así que no me imagino que se quede por ahí! El otro pájaro es el Azor Cantor Pálido que sigue al Ratel y se come cualquier insecto o reptil que el Ratel moleste y no se come a sí mismo.


La mayoría de los tejones de miel son solitarios, aunque no es imposible verlos cazando juntos o jugando, apareándose o peleando, ¡posiblemente todos al mismo tiempo! Tienen grandes áreas de distribución: los machos viajan más de 500 kilómetros cuadrados, mientras que las hembras tienden a limitarse a los 100 kilómetros cuadrados. El macho dominante engendrará crías de hasta una docena de hembras en su área de distribución, ¡un niño bastante ocupado!


Entonces, ¿qué más hace que Ratel sea único? Básicamente, no le teme a nada. Ahuyentará a leones y leopardos de sus presas y, ocasionalmente, intentará cazar búfalos y elefantes. Comerá cualquier cosa, desde insectos hasta serpientes e incluso pequeños cocodrilos y mamíferos de tamaño mediano. Los apicultores le hacen la guerra regularmente. El tejón de miel incluso obtuvo una mención en el Libro Guinness de los Récords , con el título de "El animal más intrépido del mundo". Mata serpientes y parece ser bastante inmune a su veneno. Debido a su carácter feroz, el Ratel tiene un vehículo de combate de infantería en Sudáfrica que lleva su nombre.

¡Solo he visto dos veces al tejón de miel en estado salvaje y obtuve exactamente una fotografía de él! Aunque es relativamente común, rara vez se ve porque tiende a ser nocturno, especialmente durante los meses de verano.


 un tejón de miel alimentándose tirado en el suelo mientras come un pequeño roedor
Tejón de miel comiendo. Derechos de autor de la foto Jon Isaacs 2021

La primera vez que vi uno fue a una distancia de unos treinta metros. El guía se deleitó mucho en decirme que atacaban a los humanos si los acorralaban y que siempre saltaban a la ingle y se aguantaban, sin importar lo que hicieras. Luego esperó mi reacción. Creo que me puse gris bastante rápido y tomé la posición de un defensor de fútbol en una pared a punto de defender un tiro libre. Parecía adecuadamente divertido. He sido testigo de la misma reacción con otros turistas varones a quienes sus traviesos guías les han hablado sobre el Ratel. De hecho, en este sentido, el Ratel alcanzó aún más fama al ser mencionado por Jeremy Clarkson en su especial Top Gear de Botswana. Para citar aproximadamente: “Un tejón de miel no te mata para comerte. Simplemente te arranca los testículos” . ¡Dicho de manera muy sucinta, Jeremy!


El Ratel es, por tanto, una criatura admirada en toda África. Se cuentan y embellecen los mitos y casi se ha convertido en una figura de culto. Mi historia favorita me la contó un guía llamado Aubrey en Zambia, y sus compañeros guías juraron que era cierta. Su campamento de temporada tenía un bar al aire libre. En realidad, era una tabla encajada entre las horquetas de dos árboles adyacentes. Sobre la tabla había una variedad de bebidas, incluida una botella de oporto. Una noche, un ratel trepó al árbol, mordió el corcho y consumió todo su contenido. A la mañana siguiente lo encontraron durmiendo plácidamente al pie del árbol. El camarero estaba tan molesto que cogió al Ratel por su rechoncha cola, lo hizo girar como si fuera un lanzador de martillo ruso, lo soltó y observó cómo se adentraba en el bosque. Aterrizó con un ruido sordo, la criatura se despertó y, con una clara resaca, se alejó pesadamente. No tengo idea de si esta historia era cierta, pero sí sé que durante nuestra estancia en el campamento, una noche nos despertó un ruido espantoso de cacerolas en la cocina al aire libre. A la mañana siguiente, el cocinero explicó que el desayuno se retrasaría porque un tejón de miel había asaltado la cocina, comido los suministros y destrozado el lugar, así que tal vez se vengó.


En el arte de la vida silvestre, rara vez he visto tejones de miel representados de alguna forma. Son criaturas tan carismáticas que sé que serían un tema brillante para un artista como David Dancey-Wood , así que esperamos que sienta la necesidad de dibujar otro animal extraño y extravagante, y que resulte ser el poseedor del título, “El animal más valiente del mundo” .

Mientras tanto, si quieres ver un tejón de miel en acción, echa un vistazo a YouTube , que tiene una sección completa sobre ellos y, en particular , "Stoffel, el tejón de miel que puede escapar de cualquier lugar" es brillante.




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